Doug Engelbart, inventor del ratón o “mouse” informático

mouse

–  Javier Martín

Doug Engelbart (1925-2013) era mucho más que el inventor del ratón o mouse infomático.  Dedicó toda su vida a lograr que las máquinas y los humanos se entendieran y se amaran.  “El distanciamiento entre los dos ha impedido un mayor desarrollo de la civilización”, sostenía.

Esa humanización del ordenador o PC le llevó a desarrollar en 1967 el primer aparato externo para enviar órdenes a los ordenadores/computadoras: el ratón o mouse, que era entonces una simple carcasa de madera que cubría dos ruedas metálicas (véase supra imagen del prototipo de Engelbart junto a un modelo actual).  Se trataba de un artilugio que se podía desplazar con la mano y permitía trasladar el correspondiente movimiento a la pantalla.  El concepto del inventor fue materializado por los ingenieros de Xerox con forma de pastilla de jabón.  Todavía no se le llamaba mouse o ratón. 

Un año después, en 1968, hizo pública su invención bajo el nombre oficial X-Y Position Indicator for a Display Position (Indicador de posición X-Y para una pantalla), que iba a sustituir al lápiz-puntero y al joystick.  La conferencia de presentación la realizó desde su casa, con un módem casero, utilizando el elaborado sistema on-line de su laboratorio para ilustrar sus ideas ante la audiencia.  Fue la primera demostración pública de una videoconferencia.

La noción de operar en el interior de un ordenador con una herramienta situada en el exterior fue revolucionaria, aunque el aparato no estuvo a la venta hasta 1984, acompañando al Macintosh de Apple, que hizo del ratón o mouse una seña de identidad de los ordenadores o computadoras.  Hasta esa fecha el invento permaneció abandonado, sin uso comercial, en el centro de investigación Xerox PARC (Palo Alto Research Center) ubicado en California.

En diversas entrevistas, el genial inventor decía que no recordaba cuándo ni quién comenzó a llamar mouse / ratón a esa cajita de madera, aunque sus dudas no eran extrañas ya que huía de individualizar los logros.

Son suyas una treintena de patentes. Entre otros desarrollos clave, junto a sus compañeros del Instituto de Investigación de Stanford y de su propio laboratorio, destaca el uso de ventanas múltiples o el hipertexto.  También ayudó a desarrollar ARPANET (Advanced Research Projets Agency Networld)  -el predecesor de Internet-gestionado por el Gobierno de los Estados Unidos.

Pero, para bien o para mal, el ratón o mouse marcó la vida de Doug Engelbart.  Ha fallecido justo cuando su histórico invento comienza a declinar y a desaparecer del entorno tecnológico.  Casi medio siglo después de su novedosa aparición, ahora basta con tocar la pantalla con un dedo, o incluso, mover los ojos para que la máquina obedezca al hombre.

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